Johnnie Johnson, ¿Padre del Rock´n Roll?

Johnnie Johnson, ¿Padre del Rock´n Roll?

Johnnie Clyde Johnson, Johnnie Johnson, es uno de los personajes más importantes y más desconocidos de la música contemporánea; nació el 8 de julio de 1924 en Fairmont, Virginia Occidental. Tocaba jazz, blues y rock and roll; siendo uno de los músicos más influyentes de la actualidad.

¿Padre del Rock´n Roll?


Comenzó a tocar el piano en 1928. Se unió a la Infantería de Marina de los Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial y ahí se convirtió en miembro de tiempo completo de la orquesta de jazz de Bobby Troup, The Barracudas. Sirvió en Montford Point, donde el Cuerpo de Marines era completamente blanco, por lo que se le otorgó a título póstumo la Medalla de Oro del Congreso por romper las barreras raciales en el ejército. Después de su servicio, se mudó a Detroit, Illinois y luego a Chicago, donde conoció a muchos artistas notables, incluyendo a Muddy Waters y Little Walter.

Se mudó a St. Louis, Missouri, en 1952 e inmediatamente formó un grupo de jazz y blues, El Sir John Trio, con el baterista Ebby Hardy y el saxofonista Alvin Bennett. Los tres tocaban de manera habitual en el Cosmopolitan Club, en East St. Louis. En la víspera de Año Nuevo de 1952, Bennett tuvo un derrame cerebral y no pudo actuar. Johnson, en busca de un reemplazo de última hora, y decidió emplear a un joven de nombre Chuck Berry, no era músico profesional, era un chico que rondaba la ciudad trabajando de lo que fuera posible: desde carpintero y albañil hasta pintor de brocha gorda y pintor artístico. No tocaba el saxofón pero sabía tocar la guitarra, en esas fechas todos los músicos estaban ocupados, así que era la única opción. Aunque en aquél entonces era un guitarrista limitado, Berry agregó voces y espectáculo al grupo. Bennett no pudo seguir tocando, así que Johnson contrató a Berry como miembro permanente del trío.



Berry llevó una de sus canciones, un cover de la versión de Bob Wills de "Ida Red", a Chess Records en 1955. A los hermanos de Chess les gustó la canción, y pronto el trío estuvo en Chicago grabando "Maybellene" y "Wee Wee Hours" una canción que Johnnie Johnson había estado tocando como instrumental durante años, para la cual Berry rápidamente escribió algunas letras. Johnson era casi analfabeto, así que Berry se dedicó al papeleo legal (además de escribir letras para las melodías de Johnson, que antes eran instrumentales) pero puso como condición que se presentarían como el Chuck Berry Trio. Al final Chuck Berry se presentó como solista y Johnson y Hardy como su banda de acompañamiento.

Johnnie Johnson y su relación con Johnnie B Goode


Durante los siguientes 20 años, los dos colaboraron en muchas de las canciones de Berry, incluidos "School Days", "Roll Over Beethoven", "Carol" y "Nadine". La fama de Berry le hizo entrar en una fuerte depresión y alcoholismo. Su madre lo apoyaba y le aconsejaba dejar a Chuck y hacer una gran banda de jazz al estilo antiguo. La mamá le decía “Johny; be good tonight” En 1998, Johnnie Johnson le dijo a Doug Donnelly que la canción "Johnny B. Goode" era un homenaje a él. "No participé en nada de Johnny B. Goode", dijo Johnson. "En otras canciones, Chuck y yo trabajamos juntos, pero no ése. Estábamos tocando una noche, creo que era Chicago, y él la tocó. Luego, me dijo que era un tributo para mí. Lo hizo él por su cuenta. No sabía nada al respecto. Nunca lo habíamos planteado".

Johnnie Johnson, ¿Padre del Rock´n Roll?

Berry y Johnson tocaron y viajaron juntos de manera intermitente, aunque sin un contrato ni un salario. Berry le daba “algún dinero de vez en cuando” Por fin en 1973 Johnnie Johnson demandó a Chuck por créditos y regalías de composición, la demanda fracasó, pero esto acabó con la relación Berry/Johnson.

Keith Richards al rescate


Johnson se mantenía como conductor de autobús en St. Louis hasta que Keith Richards lo integró a la banda S´n M (Social and Music) para el documental Hail! ¡Hail! Rock 'n' Roll en 1987. La experiencia forjó un vínculo permanente entre él, Keith Richards, Eric Clapton y Steve Jordan, que ayudaron a Johnnie Johnson a regresar a los titulares. Grabó su primer álbum en solitario, Blue Hand Johnnie, ese año, con el que Johnnie ahora volvió a actuar en todo el mundo. Eric Clapton lo contrató como artista destacado para sus espectáculos anuales de blues del Royal Albert Hall. Keith Richards empleó a Johnson en los Xpensive Winos. Johnson realizó una gira mundial como solista y lanzó varios discos producidos por Keith Richards, Jimmy Vivino y Al Kooper. Más tarde, actuó con Keith Richards, Eric Clapton, Buddy Guy, John Lee Hooker, Bo Diddley y George Thorogood en el álbum en vivo de Thorogood de 1995 Live: Let's Work Together. En 1996 y 1997, Johnson realizó una gira con la banda de Bob Weir, Ratdog, tocando en 67 shows. En 1997, Johnson, Raymond Cantrell y Stevie Lee Dodge formaron el Trío de Blues de St. Charles.

Se sabía que Johnnie Johnson tenía un grave problema con la bebida. Berry, en una ocasión le dijo que no se bebería dentro del coche mientras la banda estaba en la carretera. Johnson cumplió con la solicitud sacando la cabeza por la ventana para beber. Johnson dejó de beber en 1991, después de casi sufrir un derrame cerebral en el escenario mientras tocaba con Eric Clapton.


Johnnie Johnson, ¿Padre del Rock´n Roll?

Además de componer canciones y actuar con Chuck Berry, Johnnie Johnson hizo muchas contribuciones significativas al blues y al rock and roll. Johnson fue el líder de la sección de ritmo de Albert Kings. También fue uno de los pilares de la escena del blues de St. Louis. A principios y mediados de los 80, fue miembro de The Sounds of The City, con Larry Thurston, el bajista Gus Thornton y el guitarrista Tom Maloney.  Johnnie actuó en todo St. Louis con Tommy Bankhead, Oliver Sain y muchos artistas importantes del blues sus vidas.

Últimos años


Johnnie Johnson recibió el Premio Pioneer de la Fundación Rhythm and Blues en 2000, y gracias a la gestión de Keith Richards fue admitido en 2001 en el Salón de la Fama de Rock´n Roll (dónde el mismo Richards lo introdujo). En noviembre de 2000, Johnson demandó nuevamente a Berry, alegando que merecía créditos como compositor y parte de las regalías por docenas de canciones, incluyendo "No Particular Place to Go", "Sweet Little Sixteen", y "Roll Over Beethoven". El caso fue desestimado porque habían pasado demasiados años desde que se escribieron las canciones.



El último álbum de Johnnie Johnson, Johnnie Be Eighty. And Still Bad !, se grabó en St. Louis a finales de 2004, y consta de canciones originales escritas junto con el productor, Jeff Alexander. El álbum fue lanzado la misma semana que murió, en abril de 2005, y contiene el biográfico Beach Weather y Lucky Four.

En 2005, tocó el piano en la grabación de Styx "Blue Collar Man", titulada "Blue Collar Man @ 2120", para su álbum Big Bang Theory. Fue grabado en Chess Studios, en 2120 S. Michigan Avenue en Chicago, en el 46 aniversario de la grabación de "Johnnie B. Goode" en el mismo estudio.



Johnnie Johnson murió a la edad de 80 años de una enfermedad renal y neumonía en St. Louis el 13 de abril de 2005.  Fue enterrado en el cementerio nacional de Jefferson Barracks.

En homenaje a Johnson, se celebra el Johnnie Johnson Blues & Jazz Festival anualmente en Fairmont West Virginia, a solo unas cuadras de donde nació Johnson; un héroe desconocido del blues, el R&B y el Rock´n Roll.

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